Falcon Heavy macht nur den zweiten Flugreise, dennoch es verändert schon dasjenige Spiel.

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The Falcon Heavy gab vor etwas mehr als einem Jahr ein mitreißendes Debüt, startete von Florida aus und schickte einen kirschroten Tesla Roadster über den Marsorbit hinaus. Damals war man sich noch nicht ganz sicher, wie SpaceX die stärkste Rakete der Welt vermarkten würde, die sich nicht besonders gut in eine Nische einfügen würde, zumal die firmeneigene Falcon 9-Rakete deutliche Leistungssteigerungen verzeichnete.

Aber in den 14 Monaten seit dem Erstflug der großen Rakete hat Falcon Heavy einen bemerkenswerten Einfluss auf die Raumfahrtpolitik des Landes gehabt. In drei Schlüsselbereichen – nationale Verteidigung, Wissenschaft und menschliche Erforschung – hat die Falcon Heavy Rakete die Diskussion teilweise verändert. Es stellte sich heraus, dass die Nachfrage nach einem kostengünstigen, schwerfälligen Booster bestand.

Die unmittelbarsten und greifbarsten Auswirkungen von Falcon Heavy waren die nationalen Sicherheitsmissionen. Im Juni, nur wenig mehr als vier Monate nach dem Erstflug des Fahrzeugs, zertifizierte die US-Luftwaffe die Rakete, um ihre Aufklärungs- und Kommunikationssatelliten in die Umlaufbahn zu fliegen. Die Luftwaffe gab auch bekannt, dass sie den Falcon Heavy ausgewählt hatte, um ihren geheimen Luftwaffen-Weltraumbefehlssatelliten 52 später im Jahr 2020 zu starten. Die Rakete bietet dem Militär Zugang zu allen gewünschten Umlaufbahnen für seine Raumfahrzeuge.

Mit Startkosten von nur 90 Millionen Dollar hat sich Falcon Heavy auch als Konkurrent für zukünftige Wissenschaftsmissionen der NASA auf den äußeren Planeten etabliert. Nachdem die NASA jahrelang gesagt hatte, dass die Europa Clipper-Raumsonde zum Beispiel nur mit der Space Launch System (SLS)-Rakete starten könnte, begann sie über die Möglichkeit zu sprechen, sie mit einem Falcon Heavy zu starten, da sie weiterhin Bedenken wegen Verzögerungen mit dem größeren SLS-Booster hatte. Planetenforscher haben auch gesagt, dass die bloße Existenz der Rakete den Preisdruck auf andere Booster ausgeübt hat, die typischerweise für Weltraumsonden verwendet werden.

In jüngster Zeit ist die Falcon Heavy Rakete in das Gespräch zur Erforschung der Menschheit eingetreten. Da die Weltraumbehörde alle Notfallpläne zur Beschleunigung der menschlichen Rückkehr zum Mond berücksichtigt, hat NASA-Administrator Jim Bridenstine gesagt, dass es ein Szenario gibt, in dem ein Falcon Heav – wenn auch mit einer anderen Oberstufe – die Orion-Sonde zum Mond starten könnte. “Es gibt hier nichts Heiliges, das vom Tisch ist”, sagte Bridenstine. Während die Agentur sagte, dass sie es immer noch vorzieht, die größere, aber unfertige Space Launch System-Rakete zu benutzen, hat sie offen anerkannt, dass sie jetzt einen (viel billigeren) Backup-Plan hat.

Der potenzielle Markt sollte nur zunehmen, da Falcon Heavy mehr Erfolg zeigt. Der Start am Mittwoch markiert die erste kommerzielle Mission der Trägerrakete, den Telekommunikationssatelliten Arabsat-6A. Das Startfenster öffnet am Mittwoch um 18:35 Uhr ET (22:35 UTC) und schließt am Donnerstag um 20:32 Uhr (00:32 UTC). Die Wettervorhersage ist gut und verlangt eine 80-prozentige Chance auf günstige Bedingungen.

Nach dem Start und der Trennung in der ersten Stufe werden die beiden Seitenverstärker von Falcon Heavy versuchen, wieder in den Landezonen 1 und 2 von SpaceX auf der Cape Canaveral Air Force Station zu landen, während der mittlere Kern versucht, auf dem Drohnenschiff Of Course I Still Love You im Atlantik zu landen. Während des ersten Starts der Rakete im Jahr 2018 schafften es die Seitenverstärker, aber der mittlere Kern verfehlte seine Landung auf dem Drohnenschiff.

SpaceX wird einen Webcast über den Start, die Landeversuche und die Trennung der Satelliten von der Oberstufe bereitstellen, der 20 Minuten vor dem erwarteten Start am Mittwoch beginnt.

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