SpaceX wird den Besatzungswettbewerb welcher Nationale Luft- und Raumfahrtbehörde voraussichtlich monatelang zu Gunsten von Milliarden weniger profitieren.

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Vor fast fünf Jahren stand die NASA vor einer schwierigen Entscheidung. Die Agentur hatte etwa 1,5 Milliarden Dollar ausgegeben, um Boeing, SpaceX und der Sierra Nevada Corporation beim Entwurf von Raumfahrzeugen zu helfen, die US-Astronauten zur Internationalen Raumstation bringen könnten. Als die NASA versuchte, Fluggeräte zu bauen, bereitete sie sich darauf vor, nur zwei Anbieter auszuwählen, um voranzukommen – beide, um einen gesunden Wettbewerb zu erzeugen und einen redundanten Zugang zum Weltraum zu ermöglichen.

Die NASA hatte insgesamt 7 Milliarden Dollar für die siegreichen Unternehmen, um die Entwicklung ihrer Raumfahrzeuge abzuschließen, ihre Raketen zu integrieren und jeweils bis zu sechs Missionen zu fliegen, nachdem die NASA die Fahrzeuge als raumfahrtwürdig zertifiziert hatte.

Öffentlich verunglimpften einige Boeing-Beamte SpaceX und betonten ihr eigenes blaublütiges Vermächtnis. Boeing hatte eine erfolgreiche Zusammenarbeit mit der NASA, die bis ins Jahr 1961 zurückreicht und die erste Stufe der Saturn V-Rakete. Im Gegensatz dazu, so Boeing, schien Elon Musk mehr an auffälligem Marketing interessiert zu sein und erreichte nie seine Einführungsziele. “Wir streben nach Substanz”, sagte John Elbon, Leiter der Weltraumabteilung von Boeing, damals. “Keinen Pfiff.”

Hinter den Kulissen drängte Boeing hart darauf, die gesamte Finanzierung für das kommerzielle Besatzungsprogramm der NASA zu gewinnen, und das Unternehmen ermutigte die NASA, sich für die sichere Wahl der Raumfahrt-Neulinge SpaceX und Sierra Nevada zu entscheiden. “Wir kämpften, um zwei Anbieter im Kongress zu halten, Lobbyisten, und einige in der NASA kämpften darum, sich auf Boeing zu beschränken”, sagte eine Regierungsquelle, die mit dem Prozess vertraut war, Ars.

Am Ende behielt der Chef der NASA für die bemannte Raumfahrt, William Gerstenmaier, zwei Anbieter, Boeing und SpaceX. Dies hat sich aus Kosten- und Termingründen als kluge Entscheidung erwiesen. Es bietet auch eine rechtzeitige Lektion, da NASA-Administrator Jim Bridenstine neue Ansätze erwägt, um Menschen mit einem vernünftigen Budget und Zeitplan auf den Mond zurückzubringen.

Kostenunterschiede
Was die Kosten betrifft, so erhält die NASA von SpaceX ein besseres Angebot. Vielleicht ist der beste Weg, die Kosten zu ermitteln, die “Sitzpreise”, der Geldbetrag, den die NASA zahlt, um einen ihrer Astronauten zur Internationalen Raumstation zu bringen. In den letzten Jahren, seit der Stilllegung des Space Shuttle im Jahr 2011, hat die NASA Russland bis zu 81,8 Millionen Dollar pro Sitzplatz bezahlt.

Die NASA hat selten über “Sitzpreise” für kommerzielle Besatzungen gesprochen. Wirklich, es ist nur während der Anhörungen des Kongresses zur Sprache gekommen, als Gerstenmaier eine Zahl von 58 Millionen Dollar genannt hat. “Angenommen, alle 12 Missionen werden gekauft und mit einer Rate von zwei pro Jahr geflogen, der durchschnittliche Sitzpreis beträgt 58 Millionen Dollar pro Sitzplatz für die kommerzielle Besatzung”, sagte er 2015 aus.

Diese Zahl spiegelt jedoch nicht wider, was die NASA Boeing und SpaceX einzeln bezahlt. Laut dem US Government Accountability Office gibt es drei Hauptfinanzierungslinien im kaufmännischen Crew-Vertrag: Position 001 ist für Entwicklung und Test, Position 002 ist für Servicemissionen und Position 003 ist für spezielle Tests, Studien und Analysen. Um den Preis pro Sitzplatz zu ermitteln, müssen wir den Wert der Position 002 kennen und dann durch die Anzahl der Sitzplätze pro Flug (vier) und Flüge (bis zu sechs) teilen.

Weder die Agentur noch die Unternehmen haben die Werte für die Belegposition 001 oder die Belegposition 002 öffentlich bekannt gegeben. Aber wir können eine ziemlich gute Schätzung machen. Durch Abzug der Position 003 (bis zu 150 Millionen Dollar für jedes Unternehmen), Kenntnis des Gesamtwertes der Verträge und Verwendung des eigenen Durchschnittswerts der NASA von 58 Millionen Dollar “Sitzpreis” können wir in den Gesamtwert der Position 002 zurückkehren: 2,784 Milliarden Dollar. Das ist also der Gesamtbetrag, den die NASA für 12 operative Flüge zur Raumstation von 2020 bis 2024 oder insgesamt 48 Sitze beider Unternehmen bezahlt.

Nun zum letzten Schritt: Insgesamt hat die NASA Boeing 4,2 Milliarden Dollar für ihren kommerziellen Crew-Auftrag und SpaceX 2,6 Milliarden Dollar zugesprochen. Wenn dieser Finanzierungsanteil für die Position 002 gilt, von der eine NASA-Quelle angibt, dass sie mehr oder weniger genau ist, dann sind die Sitzpreise, die die NASA an Boeing zahlt, und SpaceX wesentlich unterschiedlich. Nach dieser Analyse wird die NASA Boeing etwa 71,6 Millionen Dollar pro Starliner-Sitz und SpaceX 44,4 Millionen Dollar pro Dragon-Sitz zahlen.

Warum bezahlt die NASA Boeing so viel mehr? Wahrscheinlich, weil die Firma danach gefragt hat. Als Teil dieses Wettbewerbs bot SpaceX einen niedrigen Preis an, weil es glaubte, dass die Raumfahrtagentur niedrigere Preise in den Vordergrund stellen würde. “In dem Wissen, dass ich mehr hätte bieten können, hätte ich mir sicher gewünscht, dass ich mehr geboten hätte”, sagte Gwynne Shotwell, Präsidentin von SpaceX, über diese Preisdifferenz im Jahr 2018. Im Wesentlichen trieb die Konkurrenz SpaceX dazu, einen niedrigeren Preis anzubieten.

Zeitplan
Obwohl die NASA weniger Geld erhält und weniger Raumfahrterfahrung hat, scheint es jetzt wahrscheinlich, dass SpaceX früher eine Crewfähigkeit liefern wird. Das kalifornische Unternehmen hat seine Demonstrationsmission für die NASA bereits vor einem Monat geflogen, und es arbeitet nun an abschließenden Tests, die seine erste bemannte Mission später in diesem Jahr ermöglichen würden, wahrscheinlich erst im Oktober.

Im Gegensatz dazu wird Boeing seine erste unbesetzte Demonstrationsmission erst ab August fliegen, und die NASA hat eingeräumt, dass dieses Datum wieder verrutschen könnte. Ein beunruhigendes Zeichen für Boeing ist, dass das Unternehmen immer noch keinen Startplatz-Abbruch-Test durchgeführt hat – während dessen wird das Starliner-Notfallsystem von der Startrampe abgefeuert, um sicherzustellen, dass die Kapsel während eines Startproblems schnell von der Rakete wegkommen kann.

Dieser Test war ursprünglich für Juni 2018 geplant, wurde aber auf unbestimmte Zeit verschoben, nachdem in diesem Monat während eines Heißbrandtests der Startabbruch-Triebwerke eine Anomalie aufgetreten war. Nach diesem Unfall, den Boeing erst einen Monat später in einem Bericht in Ars öffentlich bekannt gab, sagte das Unternehmen: “Wir sind zuversichtlich, dass wir die Ursache gefunden haben und die Korrekturmaßnahmen vorantreiben”. Zehn Monate nach dem Vorfall bereitet sich Boeing jedoch erst jetzt auf einen “Neustart” einer Kampagne vor, die irgendwann in der Zukunft mit dem Abbruchtest gipfeln wird.

SpaceX hatte seine eigenen technischen Herausforderungen mit den Falcon 9 Raketen- und Drachenfallschirmen, aber jetzt scheint es wahrscheinlich, dass es ein fertiges Produkt für weniger Geld um mehrere Monate an die NASA vor Boeing liefern wird. Es erscheint plausibel, dass SpaceX die Crew tatsächlich in den Weltraum fliegen wird, bevor Boeing eine Starliner-Demomission fliegt. Hätte die NASA einen Alleinauftrag an Boeing für die kommerzielle Besatzung vergeben, hätte die Agentur nicht nur einen einzigen Anbieter mit einem höheren Preis gehabt, sondern wahrscheinlich auch länger auf dieses Produkt warten müssen.

Die Implikation für die NASA, die die menschliche Raumfahrt von der erdnahen Umlaufbahn in den Weltraum ausdehnen will, scheint klar zu sein. Wenn es der Agentur mit der Mondlandung bis 2024 ernst ist, muss sie bald viele Verträge abschließen: für Gateway-Module, für Mondlandefunkkomponenten, für Raumanzüge und für Raketen, um all dieses Material in den Mondorbit zu bringen. Die Lehre aus der kommerziellen Crew ist, dass ein gesunder Wettbewerb zwischen den Anbietern gut ist, kommerzielle Verträge zu niedrigeren Preisen führen können, und nur weil ein Unternehmen eine lange Geschichte des Erfolgs in der Raumfahrt hat, bedeutet das nicht, dass es notwendigerweise besser sein wird als die neuen Kinder auf dem Block.

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