Die COVID-19-Coronavirus-Epidemie hat nach Ansicht von Wissenschaftlern einen natürlichen Ursprung.

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Das neuartige Coronavirus SARS-CoV-2, das im vergangenen Jahr in der Stadt Wuhan, China, auftauchte und seither eine groß angelegte COVID-19-Epidemie verursacht und sich in mehr als 70 weitere Länder ausgebreitet hat, ist das Produkt der natürlichen Evolution, wie die heute in der Zeitschrift Nature Medicine veröffentlichten Ergebnisse zeigen.

Die Analyse der öffentlichen Genomsequenzdaten von SARS-CoV-2 und verwandten Viren ergab keine Hinweise darauf, dass das Virus in einem Labor hergestellt oder anderweitig manipuliert wurde.

“Durch den Vergleich der verfügbaren Genomsequenzdaten bekannter Coronaviren-Stämme können wir mit Sicherheit feststellen, dass SARS-CoV-2 durch natürliche Prozesse entstanden ist”, sagte Dr. Kristian Andersen, Professor für Immunologie und Mikrobiologie bei Scripps Research und korrespondierender Autor des Artikels.

Neben Andersen gehören zu den Autoren des Artikels “Der proximale Ursprung von SARS-CoV-2” Robert F. Garry von der Tulane University, Edward Holmes von der University of Sydney, Andrew Rambaut von der University of Edinburgh und W. Ian Lipkin von der Columbia University.

Coronaviren sind eine große Familie von Viren, die Krankheiten mit sehr unterschiedlichen Schweregraden verursachen können. Die erste bekannte schwere Erkrankung, die durch ein Coronavirus verursacht wird, entstand 2003 mit der SARS-Epidemie (Schweres Akutes Respiratorisches Syndrom) in China. Ein zweiter Ausbruch einer schweren Krankheit begann 2012 in Saudi-Arabien mit dem Middle East Respiratory Syndrome (MERS).

Am 31. Dezember des vergangenen Jahres alarmierten die chinesischen Behörden die Weltgesundheitsorganisation über den Ausbruch eines neuartigen Coronavirusstamms, der eine schwere Krankheit verursacht und später als SARS-CoV-2 bezeichnet wurde. Bis zum 20. Februar 2020 wurden fast 167.500 Fälle von COVID-19 dokumentiert, obwohl viele weitere leichte Fälle wahrscheinlich nicht diagnostiziert wurden. Das Virus hat über 6.600 Menschen getötet.

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Kurz nach Beginn der Epidemie sequenzierten chinesische Wissenschaftler das Genom von SARS-CoV-2 und stellten die Daten Forschern weltweit zur Verfügung. Die daraus resultierenden Daten zur Genomsequenz haben gezeigt, dass die chinesischen Behörden die Epidemie schnell erkannt haben und dass die Zahl der COVID-19-Fälle aufgrund der Übertragung von Mensch zu Mensch nach einmaliger Einschleppung in die menschliche Bevölkerung zugenommen hat. Andersen und Mitarbeiter mehrerer anderer Forschungseinrichtungen nutzten diese Sequenzdaten, um den Ursprung und die Entwicklung von SARS-CoV-2 zu erforschen, indem sie sich auf mehrere verräterische Merkmale des Virus konzentrierten.

Die Wissenschaftler analysierten die genetische Vorlage für Spike-Proteine, d.h. Armaturen auf der Außenseite des Virus, die es benutzt, um die Außenwände menschlicher und tierischer Zellen zu greifen und zu durchdringen. Genauer gesagt konzentrierten sie sich auf zwei wichtige Merkmale des Spike-Proteins: die Rezeptor-Bindungsdomäne (RBD), eine Art Greifhaken, der sich an Wirtszellen festhält, und die Spaltstelle, ein molekularer Dosenöffner, der es dem Virus ermöglicht, aufzubrechen und in die Wirtszellen einzudringen.

Beweise für die natürliche Evolution

Die Wissenschaftler stellten fest, dass der RBD-Teil der SARS-CoV-2-Spike-Proteine sich so entwickelt hatte, dass er effektiv auf ein molekulares Merkmal an der Außenseite menschlicher Zellen abzielt, das ACE2 genannt wird, ein Rezeptor, der an der Regulierung des Blutdrucks beteiligt ist. Das SARS-CoV-2-Spike-Protein bindet die menschlichen Zellen so effektiv, dass die Wissenschaftler zu dem Schluss kamen, dass es das Ergebnis natürlicher Selektion und nicht das Produkt der Gentechnik ist.

Dieser Beweis für die natürliche Evolution wurde durch Daten über das Rückgrat von SARS-CoV-2 – seine gesamte molekulare Struktur – unterstützt. Wenn jemand ein neues Coronavirus als Pathogen entwickeln wollte, hätte er es aus dem Rückgrat eines Virus konstruiert, das bekanntermaßen Krankheiten verursacht. Die Wissenschaftler stellten jedoch fest, dass sich das Rückgrat von SARS-CoV-2 wesentlich von denen bereits bekannter Coronaviren unterschied und meist verwandten Viren ähnelte, die in Fledermäusen und Schuppentieren vorkommen.

“Diese beiden Merkmale des Virus, die Mutationen im RBD-Teil des Spike-Proteins und sein ausgeprägtes Rückgrat, schließen eine Labormanipulation als möglichen Ursprung für SARS-CoV-2 aus”, sagte Andersen.

Dr. Josie Golding, Leiterin der Epidemien beim britischen Wellcome Trust, sagte, dass die Ergebnisse von Andersen und seinen Kollegen “von entscheidender Bedeutung sind, um eine evidenzbasierte Sichtweise auf die Gerüchte zu erhalten, die über die Herkunft des Virus (SARS-CoV-2), das COVID-19 verursacht, kursieren”.

“Sie kommen zu dem Schluss, dass das Virus das Produkt der natürlichen Evolution ist”, fügt Goulding hinzu, “und beenden jede Spekulation über absichtliche Gentechnik”.

Mögliche Ursprünge des Virus

Auf der Grundlage ihrer Analyse der genomischen Sequenzierung kamen Andersen und seine Mitarbeiter zu dem Schluss, dass die wahrscheinlichsten Ursprünge von SARS-CoV-2 einem von zwei möglichen Szenarien folgten.

In einem Szenario entwickelte sich das Virus durch natürliche Selektion in einem nicht-menschlichen Wirt zu seinem gegenwärtigen pathogenen Zustand und sprang dann auf den Menschen über. Auf diese Weise sind frühere Coronavirus-Ausbrüche entstanden, bei denen sich Menschen nach direkter Exposition mit Zibetkatzen (SARS) und Kamelen (MERS) mit dem Virus infiziert haben. Die Forscher schlugen Fledermäuse als das wahrscheinlichste Reservoir für SARS-CoV-2 vor, da es einem Fledermaus-Coronavirus sehr ähnlich ist. Es gibt keine dokumentierten Fälle von direkter Fledermaus-Mensch-Transmissi

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