Eine gewisse Immunität gegen das COVID-19-Virus lässt nach. Hier ist der Grund, warum Sie sich keine Sorgen machen sollten.

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Sechs Monate nach der Impfung scheint eine gewisse Immunität gegen das COVID-19-Virus nachzulassen.

Die Impfung ist nach wie vor ein wichtiges Mittel gegen Krankheit und Tod, aber neuere Daten deuten darauf hin, dass eine Auffrischungsimpfung notwendig sein könnte, um den starken Schutz des Impfstoffs gegen die Infektion aufrechtzuerhalten, zumindest für einige Menschen.

Es ist jedoch unklar, wann diese Impfungen in den USA zur Verfügung stehen werden. “Bis zur Zulassung einer Auffrischungsimpfung müssen wir die Sicherheit in Pflegeheimen durch Präventivmaßnahmen erhöhen”, so Andy Slavitt, einer der wichtigsten COVID-19-Berater von Präsident Biden.

Zwei neue Studien – eine multinationale Untersuchung von Pfizer und die andere in Israel, die die längste bisher vorliegende Datenreihe darstellt – zeigen, dass Impfstoffe zu mehr als 90 Prozent wirksam sind, um schwere Erkrankungen zu verhindern.

Der Schutz vor Infektionen beginnt jedoch nach sechs Monaten zu schwinden. Die Studie von Pfizer mit den ursprünglich 35 000 Teilnehmern seiner klinischen Studie zeigt, dass der Schutz vor Infektionen zu diesem Zeitpunkt bei 85 % liegt, gegenüber einem Höchstwert von 96,2 %. Die israelische Studie, die aufgrund der geringen Datenmenge umstrittener ist, schätzt, dass die Pfizer-Impfung nach sechs Monaten nur zu 39 % wirksam ist.

Am stärksten gefährdet waren den Studien zufolge ältere Menschen in Pflegeheimen und immungeschwächte Patienten. Dies sind wahrscheinlich die ersten Gruppen, die für eine Auffrischungsimpfung in Frage kommen, sagte Dr. Bob Wachter, Professor und Vorsitzender des Fachbereichs Medizin an der UC San Francisco.

Die U.S. Food and Drug Administration und die Centers for Disease Control and Prevention empfehlen noch keine Auffrischungsimpfung und berufen sich dabei auf fehlende Daten. An diesem Wochenende erklärten israelische Gesundheitsbehörden jedoch, sie würden Menschen über 60 Jahren Auffrischungsimpfungen mit dem Impfstoff von Pfizer anbieten.

Es ist nicht bekannt, warum der Unterschied zwischen den Studien von Pfizer und Israel so groß ist. Es könnte daran liegen, dass die beiden Populationen hinsichtlich des Alters oder anderer Variablen nicht identisch waren. Vielleicht waren die PCR-Tests, mit denen die Infektion nachgewiesen wurde, unterschiedlich empfindlich. Die Zeit zwischen den Impfungen war unterschiedlich, und die israelische Impfkampagne begann früher. Und weil die israelischen Daten so klein sind, müssen sie viel besser analysiert werden, sagte der Virologe Shane Crotty von der Vaccine Discovery Division am La Jolla Institute for Immunology.

Die ernüchternde Nachricht kommt zu einem Zeitpunkt, an dem die CDC Beweise für gehäufte “Durchbruchs”-Infektionen bei geimpften Menschen veröffentlicht und Masken für vollständig geimpfte Amerikaner empfiehlt, die in Gebieten mit hohen Übertragungsraten leben.

Die Impfstoffe basieren auf dem Originalstamm des Virus, und es ist nicht bekannt, ob die neue Delta-Variante die Zahlen in den Studien von Pfizer und Israel in die Höhe treibt.

Wie sehr sollten sich gesunde Amerikaner Sorgen machen?

“Ich bin bisher nicht davon überzeugt, dass dies eine Gefahr für uns darstellt – dass wir kurzfristig eine bevölkerungsweite Auffrischung brauchen”, sagte Dr. Joel Ernst, Professor für Medizin und Leiter der Abteilung für experimentelle Medizin an der UC San Francisco.

“Es gibt Hinweise auf eine nachlassende Immunität, aber es ist keine steile Abwärtskurve”, sagte er.

Die Dauerhaftigkeit unserer Immunität gegen verschiedene Krankheitserreger ist sehr unterschiedlich, so Ernst. Deshalb sind Auffrischungsimpfungen bei vielen anderen Impfstoffen Routine. Jedes Jahr verlieren wir den Schutz der saisonalen Grippeimpfung. Die Immunität gegen Tetanus-Impfung lässt nach 10 Jahren, oft auch länger, nach. Bei Hepatitis B bieten drei Impfstoffdosen lebenslangen Schutz.

Der Grund dafür, dass wir unseren Schutz verlieren, ist, dass unsere Antikörper, die erste Verteidigungslinie des Körpers gegen Eindringlinge, nicht ewig halten. Dafür sind sie auch nicht gedacht.

“Das ist keine Panne oder ein Problem mit dem Impfstoff. Es ist die natürliche Reaktion des Immunsystems”, sagt die UCSF-Expertin für Infektionskrankheiten, Dr. Monica Gandhi. “Wenn wir alle Antikörper von allen Infektionen, die wir erlebt haben, in unserem Blutkreislauf behalten würden, wäre unser Blut dick wie Kleister.”

Unsere so genannten Gedächtnis-B-Zellen können, wenn sie mit dem COVID-19-Virus konfrontiert werden, einfach neue Antikörper anregen. “Sie kommen einfach in Gang”, sagte sie.

Allerdings stellt die hochgradig übertragbare Delta-Variante eine Herausforderung für unsere Antikörper dar – ein Phänomen, das die so genannten “Durchbrüche” erklären könnte.

Da sich die Delta-Variante so schnell vervielfältigt, ist es wahrscheinlich, dass viel mehr Viren im Umlauf sind, so dass man ein größeres Inokulum des Virus abbekommt”, so Gandhi. “Es kann zu leichten Symptomen kommen, da das Immunsystem beginnt, das Virus zu bekämpfen.

Und die Antikörperspiegel geben nicht das ganze Bild wieder, obwohl sie am einfachsten zu messen sind. Andere Teile des Immunsystems bieten wahrscheinlich auch ohne Auffrischungsimpfungen weiterhin Schutz vor Krankheit und Tod, so Crotty.

Crottys Studie über schützende T-Zellen – die neben vielen anderen Aufgaben auch virusinfizierte Zellen abtöten – ergab sechs Monate nach der Impfung kaum Veränderungen. (Für die B-Gedächtniszellen gibt es noch keine vergleichbaren Daten.) Im Gegensatz zu Antikörpern bleiben T- und B-Zellen in der Regel bestehen.

“Das ist ein gutes Zeichen und deutet darauf hin, dass das Immungedächtnis im Allgemeinen auch nach der Verabreichung des Impfstoffs erhalten bleibt”, so Crotty. “Antikörper halten das Virus an der Eingangstür auf, aber wenn ein Virus eindringt, gibt es diese anderen Verteidigungslinien”.

Das Problem dabei: Es ist noch immer nicht klar, welcher Grad an Immunschutz ausreicht. Eine solche Zahl – ein so genanntes “Schutzkorrelat”, gemessen an der Anzahl der Antikörper oder anderer Immunzellen – würde uns sagen, ob es Zeit für eine Auffrischung ist.

Diese magische Zahl ist schwieriger zu finden, als sie klingt. Es gibt zwei verschiedene Möglichkeiten, diese Forschung anzugehen. Bei der einen würde man auf COVID-Durchbrüche bei geimpften Personen warten und dann deren Antikörperspiegel messen, um festzustellen, ob sie gesunken sind. Oder man könnte eine “Challenge-Studie” durchführen, bei der geimpfte Personen absichtlich COVID ausgesetzt werden, um dann zu sehen, ob ihre Antikörperspiegel mit dem Krankheitsrisiko korrelieren.

Für weitaus bekanntere Krankheiten wie Masern, Mumps oder Röteln gibt es nicht einmal ein solches “Schutzkorrelat”.
Die Behörden müssen also eine Entscheidung über Auffrischungsimpfungen treffen: Für wen und wann? Mit der gleichen Formulierung oder mit einer speziellen? Wie oft? – auf der Grundlage unvollkommener Informationen treffen.

Aber die Herstellung von Auffrischungsimpfungen ist einfach. Und es gibt bereits ein starkes Verteilungssystem für Impfstoffe.

“Es ist wahrscheinlich, dass wir jährlich Auffrischungsimpfungen gegen das Coronavirus benötigen”, sagt die Expertin für Infektionskrankheiten Dr. Julie Parsonnet, Professorin für Medizin an der Stanford University. “Sie werden je nach den vorhandenen Varianten variieren, genau wie bei der Grippe.

“Das ist keine große Sache. Sich impfen zu lassen, ist so einfach und unkompliziert”, sagte sie. “Das sind spektakuläre Impfstoffe.”

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