Ritalin und ähnliche Medikamente veranlassen das Gehirn, sich auf den Nutzen der Arbeit zu konzentrieren, nicht auf die Kosten.

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Man geht seit langem davon aus, dass Ritalin, Adderall und ähnliche Medikamente wirken, indem sie den Menschen helfen, sich zu konzentrieren.

Eine neue Studie eines Teams, das zum Teil von Forschern der Brown University geleitet wird, zeigt jedoch, dass diese Medikamente – die normalerweise Personen mit diagnostizierter Aufmerksamkeitsdefizit-Hyperaktivitätsstörung verschrieben werden, die aber oft von ansonsten gesunden Menschen als “Studienhilfe” verwendet werden – tatsächlich funktionieren, indem sie das Gehirn dazu bringen, seine Aufmerksamkeit auf den Nutzen statt auf die Kosten der Bewältigung schwieriger Aufgaben zu richten.

Die Studie, die am Donnerstag, dem 19. März, in der Zeitschrift Science veröffentlicht wurde, ist das erste Mal, dass Wissenschaftler genau untersucht haben, wie Stimulanzien wie Ritalin die kognitive Funktion verändern. Ihre Forschung könnte Möglichkeiten für weitere Studien eröffnen, um medizinischen Fachkräften zu helfen, besser zu verstehen, wie ADHS, Depression, Angst und andere psychische Störungen erkannt und behandelt werden können.

“Die Menschen neigen dazu, zu denken: ‘Ritalin und Adderall helfen mir, mich zu konzentrieren’, sagte Michael Frank, der Mitverfasser der Studie und Professor für kognitive, sprachliche und psychologische Wissenschaften an der Brown University. “Und das tun sie in gewisser Weise auch. Aber was diese Studie zeigt, ist, dass sie dies tun, indem sie Ihre kognitive Motivation erhöhen: Der wahrgenommene Nutzen der Ausführung einer anspruchsvollen Aufgabe wird erhöht, während die wahrgenommenen Kosten reduziert werden. Dieser Effekt ist unabhängig von Veränderungen der tatsächlichen Fähigkeiten.”

Laut Frank erhöhen Stimulanzien wie Ritalin die Menge des im Striatum freigesetzten Dopamins, einer Schlüsselregion im Gehirn, die mit Motivation, Aktion und Kognition zusammenhängt. Frühere Forschungen haben gezeigt, dass Dopamin, ein “chemischer Botenstoff”, der Informationen zwischen Neuronen überträgt, das kognitive und körperliche Verhalten stark beeinflussen kann. Mehrere frühere Studien haben zum Beispiel gezeigt, dass sowohl Nagetiere als auch Menschen motivierter sind, körperlich anstrengende Aufgaben mit höherem Dopamin durchzuführen.

Unbekannt ist jedoch, ob Dopamin ähnliche motivierende Auswirkungen auf die Kognition haben kann – und genau das wollte ein neues Kooperationsprojekt zwischen Frank, dem Brown-Postdoc-Forscher Andrew Westbrook und dem niederländischen Neuropsychiatrie-Wissenschaftler Roshan Cools herausfinden.

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“Wir wissen schon lange, dass man durch diese Art von Stimulanzien die Leistungsfähigkeit der Menschen verbessert”, sagte Westbrook, der Hauptautor der Studie. “Aber ist das auf eine gesteigerte Fähigkeit oder auf eine erhöhte Motivation zurückzuführen? Wir wussten nicht, welcher dieser beiden Faktoren in welchem Ausmaß dazu beiträgt”.

Franks Team hatte zuvor mathematische Modelle entwickelt, die darauf hindeuten, dass Dopamin den Grad verändert, in dem die Schicht den Nutzen und nicht die Kosten der Vollendung körperlicher und geistiger Handlungen hervorhebt. Auf der Grundlage dieser Modelle entwickelte Westbrook zusammen mit Frank und Cools ein Experiment, in dem untersucht wurde, wie Stimulanzien, die den Dopaminspiegel erhöhen, die psychischen Kosten-Nutzen-Analysen der Menschen beeinflussen.

Die Forscher arbeiteten mit 50 gesunden Frauen und Männern im Alter von 18 bis 43 Jahren in einem Labor an der Radboud Universität in den Niederlanden. Zunächst maßen sie die natürlichen Dopaminspiegel im Striatum jedes Probanden mit Hilfe der Bildgebungstechnologie des Gehirns. Dann fragten sie die Testpersonen, ob sie gegen eine bestimmte Geldsumme an einer Reihe von kognitiv anspruchsvollen Tests teilnehmen würden, von denen einige leichter und andere schwieriger sind. Die Probanden, die sich bereit erklärten, die härtesten Tests zu absolvieren, verdienten das meiste Geld.

Jede der Testpersonen schloss das Experiment dreimal ab – einmal nach der Einnahme eines Placebos, einmal nach der Einnahme von Methylphenidat, der generischen Version von Ritalin, und einmal nach der Einnahme von Sulpirid, einem Antipsychotikum, das den Dopaminspiegel erhöht, wenn es in niedrigen Dosen eingenommen wird, und das häufig zur Behandlung der Symptome von Schizophrenie und schweren depressiven Störungen in viel höheren Dosen eingesetzt wird. Die Forscher benutzten ein doppelblindes Versuchsdesign, bei dem weder sie noch die Probanden wussten, welche Pille jedem Probanden verabreicht wurde.

Die Ergebnisse entsprachen weitgehend den von Westbrook am Computer erstellten Vorhersagen. Diejenigen mit niedrigeren Dopaminspiegeln trafen Entscheidungen, die darauf hindeuteten, dass sie sich mehr auf die Vermeidung schwieriger kognitiver Arbeit konzentrierten – mit anderen Worten, sie waren empfindlicher für die potenziellen Kosten der Durchführung der Aufgabe. Diejenigen mit höheren Dopaminwerten trafen dagegen Entscheidungen, die zeigten, dass sie empfindlicher auf Unterschiede in der Geldmenge reagierten, die sie durch die Wahl des härteren Tests verdienen konnten – mit anderen Worten, sie konzentrierten sich mehr auf den potenziellen Nutzen. Westbrook sagte, letzteres gelte unabhängig davon, ob die Dopaminspiegel der Probanden von Natur aus höher seien oder ob sie durch Medikamente künstlich erhöht worden seien.

Westbrook sagte, dass die Ergebnisse die Idee unterstützen, dass Dopamin, ob mit oder ohne Medikamente, typischerweise als Motivationsregulator für das menschliche Gehirn wirkt.

“Die Gedanken, die uns in den Sinn kommen, und die Zeit, die wir damit verbringen, darüber nachzudenken, werden durch dieses zugrunde liegende Kosten-Nutzen-Entscheidungssystem reguliert”, sagte Westbrook. “Unsere Gehirne wurden geschliffen, um uns auf die Aufgaben auszurichten, die sich am meisten auszahlen und mit der Zeit am wenigsten kosten”.

Wir alle haben eine leichte Dif

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