Die NASA-Raumsonde Orion kommt dem Mond – und dem Mars – einen Schritt näher.

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Geschweißt und frisch aus dem Bauch des Super-Guppys ist das NASA-Raumschiff Orion zur großen Versammlung ins Kennedy Space Center zurückgekehrt. Das Raumschiff soll zunächst eine Mondumlaufbahn absolvieren und dann auf dem Erdtrabanten landen, bevor es sich zum Mars aufmacht. Es hat gerade einige der härtesten Tests absolviert, die man sich vorstellen kann.

Eingekapselt in die riesige Weltraumsimulations-Vakuumkammer der NASA-Station Plum Brook in Ohio, war Orion den Bedingungen, die es außerhalb der Erdatmosphäre vorfinden wird, so nahe, wie sie von Wissenschaftlern geschaffen werden konnten. Temperaturen von -250 bis zu etwa 200 Grad Fahrenheit spiegeln die extremen Schwankungen wider, die er bei der Bewegung im und aus dem Schatten erleiden wird. Dann wurden intensive elektromagnetische Versuche durchgeführt, bei denen die Elektronik des Orion durch die Klingel geschleudert wurde.

Am Ende war tatsächlich alles vorzeitig beendet. “Wir haben während der gesamten thermischen Vakuumphase viele Effizienzen gefunden und einige Herausforderungen an die Anlagenausrüstung während der elektromagnetischen Interferenztests frühzeitig bewältigt, aber unser kombiniertes Team aus NASA, Lockheed Martin, ESA (Europäische Weltraumbehörde) und Airbus konnte die Tests vor dem Zeitplan abschließen”, sagte Nicole Smith, Projektleiterin für Tests am Glenn Research Center der NASA, heute.

Danach war es an der Zeit, dass das Raumschiff in einem wohl noch auffälligeren Raumschiff nach Hause zurückkehrte. Der Super Guppy ist zwar nicht die neueste Technologie der NASA – das Flugzeug ist schon seit Jahrzehnten in Betrieb – aber immer noch eine der seltsamsten. Ein riesiger, aufklappbarer Nasenbereich öffnet sich um 110 Grad und enthüllt einen riesigen Frachtraum, der mehr als genug Platz für die Orion bietet.

Bald trifft Orion auf die SLS

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Der nächste große Meilenstein ist das Zusammentreffen von Orion und der Rakete des Space Launch System, dem hoch aufragenden Trägersystem, das das Raumschiff in die Kälte des Weltraums bringen soll. Das wird im Vehicle Assembly Building stattfinden.

Wir sind noch nicht ganz so weit, denke ich. Es gibt noch weitere Testphasen, die Orion durchlaufen muss, einschließlich der Überprüfung der Fahrzeug-Subsysteme, die alle wie vorgesehen funktionieren, der Installation der Flügel der Solaranlage, die sie mit Energie versorgen wird, und der äußerst wichtigen Aufgabe, zu überprüfen, dass es keine Lecks in den Antriebssystemen gibt. Eine Untergruppe der Orion-Tanks wird in Vorbereitung auf den Flug unter Druck gesetzt und dann zur Multi-Payload-Verarbeitungsanlage gebracht.

Ein weiterer Bereich des Kennedy Space Center, das heißt das Raumfahrzeug, wird betankt und alle übrigen Tanks unter Druck gesetzt werden. Dann geht es zur Endstation, um SLS zu treffen und sich auf die erste Artemis I-Mission vorzubereiten.

Das Ziel der NASA ist es, zu zeigen, dass SLS und Orion die perfekte Paarung sind, um Astronauten sicher zum Mond zu bringen. Nach der Landung auf dem Mond bis 2024 ist der nächste Schritt eine bemannte Mission zum Mars.

“Mit der Orion zurück in Kennedy sind wir bereit”, sagte Scott Wilson, NASA Orion Production Operations Manager, über diese neueste Errungenschaft. “Wir sind bereit, das Fahrzeug fertigzustellen und es für seine Reise in den Weltraum zu integrieren, um die nächste Ära der menschlichen Weltraumforschung in Angriff zu nehmen.

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