Auf der Jagd nach Einhörnern: Japanische Start-ups sehen Hoffnung am Horizont

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Behindert durch vorsichtige Investoren und eine starre Unternehmenskultur hat Japan nur eine Handvoll großer Neugründungen hervorgebracht. Aber es gibt Anzeichen dafür, dass sich dies ändern könnte, sagen Branchenkenner.

Obwohl Japan die drittgrößte Volkswirtschaft der Welt ist, liegt es bei der Produktion von “Einhörnern” – neuen Unternehmen im Wert von mehr als 1 Milliarde Dollar an privaten Mitteln – weit hinter den Vereinigten Staaten und China zurück.

Weltweit gibt es fast 500 Einhörner, vom Silicon Valley-Mietgiganten Airbnb bis zu Bytedance, der in Peking ansässigen Muttergesellschaft von TikTok.

Aber nur vier dieser Firmen sind Japaner, so die jüngste Liste, die von der US-Analyseplattform CB Insights zusammengestellt wurde.

“Im Verhältnis zu seinem BIP sollte Japan mindestens 50 bis 60 Einhörner haben”, sagte Gen Isayama, Leiter des World Innovation Lab, einer in Kalifornien ansässigen Firma, die Start-ups Beratung und Kapital zur Verfügung stellt, wobei der Schwerpunkt auf Japan liegt.

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“In Japan wurden die Innovationsbemühungen schon immer von großen Unternehmen angeführt”, erklärte er, wobei die Banken “eher bereit waren, diesen Unternehmen Geld zu leihen, als in Start-up-Unternehmen zu investieren”.

Japans Risikokapitalmarkt, der letztes Jahr rund 4 Milliarden Dollar wert war, ist laut mehreren Studien mit 137 Milliarden Dollar viel kleiner als der der Vereinigten Staaten und der Chinas mit 52 Milliarden Dollar.

Aber selbst Japans eigene SoftBank-Gruppe, die stark in Technologieunternehmen investiert hat, neigt dazu, ausländische Interessenten, einschließlich Uber und Alibaba, zu finanzieren, und hat kleinere einheimische Unternehmen kaum berührt.

– “Geschützt” –

Dieser Mangel an privatem Kapital für die Expansion kann japanische Start-ups dazu zwingen, viel früher an die Börse zu gehen als ihre Kollegen anderswo.

Aber “wenn man zu klein an die Börse geht, kann man nie wachsen”, warnte Isayama.

 

“In Japan sind die Standards für die Börsennotierung sehr niedrig, so dass es viele kleine Unternehmen gibt, und viele von ihnen sind damit zufrieden”, sagte Takeshi Aida, Gründer und CEO von RevComm, einem in Tokio ansässigen KI-Startup, das hofft, bald in Südostasien an die Börse zu gehen.

Die schrumpfende Bevölkerung und die stagnierende Wirtschaft des Landes bedeuten, dass “viele internationale Unternehmen nicht wirklich an Japan interessiert sind”, sagte er gegenüber AFP.

Das wiederum kann dazu führen, dass sich japanische Start-ups vor der Konkurrenz von außen “geschützt” fühlen, fügte er hinzu, da ihnen der Antrieb fehlt, zu wachsen und zu expandieren.

Branchenakteure weisen auch auf kulturelle Faktoren hin und sagten, Japans Bildungssystem sei immer noch darauf ausgerichtet, Kandidaten für stabile Arbeitsplätze in großen Unternehmen hervorzubringen.

Man brauche “viel Mut”, um in einer Gesellschaft, die für ihre Konformität berühmt ist, aus dem Schema zu fallen, sagte Isayama.

 

Aida kicherte, als er sich an seine Studienzeit erinnerte: “Ich war sehr seltsam im Vergleich zu anderen Menschen. Ich habe zu viel geredet, ich habe meine Meinung gesagt”.

Takafumi Kurahashi, operativer Direktor des digitalen Start-up-Unternehmens SmartHR, sagte, er habe die kulturellen Unterschiede zwischen Japan und den Vereinigten Staaten erkannt, als er aufwuchs.

“Wenn Sie angeben, werden Sie zurückgedrängt”, sagte er über seine Erfahrungen an einer japanischen Highschool.

“Also lernte ich auf die harte Tour, indem ich zurückgedrängt wurde.”

– ‘Strebe hoch hinaus’ –

Trotz der Schwierigkeiten sehen Experten Grund zum Optimismus.

“Die von der Schwerindustrie getriebenen Unternehmen der verarbeitenden Industrie haben erkannt, dass sie nicht mehr so innovativ sein können wie früher”, sagte Isayama, und sie sind in der Lage, in Start-ups zu investieren, die diese Lücke füllen können.

 

Auch die Unternehmensinvestoren erkennen allmählich, dass es besser ist, den Start-ups Raum zu geben, um ihre Flügel zu finden, als zu versuchen, sie zu kontrollieren, fügte er hinzu.

Die Pandemie und die Reformagenda des neuen Premierministers Yoshihide Suga treiben auch japanische Unternehmen und Regierungsstellen zu einer weiteren Digitalisierung an, was neue Möglichkeiten für einheimische Technologieunternehmer bieten könnte.

Isayama sagte, die Unterstützung der Regierung für Neugründungen verbessere sich ebenfalls, wobei Beamte bei erfahrenen Investoren Rat suchen, welche Firmen sie unterstützen sollten.

Und Innovatoren können sich vom Erfolg von Unternehmen wie Mercari inspirieren lassen, einer 2013 gegründeten E-Commerce-Plattform für Gebrauchtwaren, die in den Vereinigten Staaten mehr als 50 Millionen Mal heruntergeladen wurde.

Mercari war Japans erstes Einhorn, das 2018 an die Börse ging, und wird heute mit 780 Milliarden Yen (7,3 Milliarden Dollar) bewertet.

“Als Mercari an die Börse ging, war das für uns eine große Neuigkeit”, sagte Kurahashi.

“Wir sind entschlossener, hoch hinauszugehen und Geschichte zu schreiben”.

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