Die geizige Verteidigung der Steelers bereitet sich auf den großen Test von…

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PITTSBURGH – Mike Tomlin hat das schon einmal gesehen. Die dynamischen Spielmacher. Die physische Offensivlinie. Das Engagement im Lauf, das gleichzeitig die Führung sichert und den Gegner zermürbt.

Der langjährige Trainer der Pittsburgh Steelers bekam 2006 einen genauen Blick zurück, als er in Minnesota als Defensivkoordinator fungierte und der aktuelle Browns-Trainer Kevin Stefanski Assistent des damaligen Vikings-Coach Brad Childress war.

Die Vikings beendeten die Saison mit 6:10, doch Chester Taylor legte mit 1.216 Yards ein Karriere-Highlight hin. Adrian Peterson kam im April des darauffolgenden Jahres in den Draft, und als Stefanski im Stillen durch die Trainerränge der Organisation aufstieg, schwankte Minnesotas Fähigkeit, den Ball zu laufen, nur selten.

Ähnlich verhält es sich in Cleveland, wo Stefanski die Browns rollen lässt – ja, wirklich – auf dem Weg zum Besuch von Heinz Field am Sonntag. Cleveland (4:1) hat es hinter den Running Backs Nick Chubb und Kareem Hunt geschafft, wobei der gelegentliche Wurf zum Wide Receiver Odell Beckham Jr.

Während die Steelers (4:0) die zweitbeste Run Defense der Liga während ihres besten Starts seit 1979 aufgestellt haben – eine Zeitspanne, in der sie unter anderem die New York Giants-Stars Saquon Barkley und David Johnson aus Houston ausgeschaltet haben – ist sich Tomlin sehr wohl bewusst, dass die Herausforderung wesentlich härter sein wird, wenn die Browns ihre jährliche zweistündige Reise nach Pittsburgh antreten und die beste Offensive der NFL im Schlepptau haben.

“Die Browns haben gute Spieler. Sie haben qualitativ hochwertige Schaltpläne”, sagte Tomlin. “Kevin Stefanski hat während seiner gesamten Karriere solide Laufspiele bestritten. Während der Adrian-Peterson-Jahre und sogar danach verbrachte er viel Zeit in Minnesota. Die Minnesota Vikings waren schon immer eine Gruppe, die in der Lage ist, den Ball zu laufen. Es gibt dort eine Verpflichtung”.

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Und in Pittsburgh gibt es eine Verpflichtung, sie zu stoppen. Nur Tampa Bay lässt pro Spiel und pro Versuch weniger rauschende Yards zu als die Steelers, die gegen den Lauf gestoppt wurden und gleichzeitig einen der besten Passläufe der Liga aufrechterhalten haben.

Oberflächlich betrachtet, scheinen die Konzepte gegensätzlich zu sein. Dennoch ist es Pittsburgh gelungen, Running Backs und Quarterbacks mit der gleichen Souveränität zu besiegen. Die Steelers stehen bei den Sacks (20) an der Spitze der NFL und haben in 61 Spielen in Folge mindestens einen Sack verzeichnet, die viertlängste Serie in der Geschichte der NFL.

“Manchmal, wenn man sich diese passgesteuerten Teams ansieht, neigen sie dazu, nach oben zu gehen und sich im Laufspiel zu entblößen, das vertikale Löcher freilegt”, sagte Cam Heyward von der Pittsburgher Defensive Tackle. “Wir haben eine großartige Gruppe von Jungs, die wissen, wie man von den Blöcken wegkommt.

Die Browns haben derweil eine Gruppe von Jungs, die wissen, wie sie sich von den Blöcken lösen können. Cleveland ist in der Liga bei jedem überstürzten Versuch die Tabellenspitze, egal wer im Hinterfeld steht, und leistet gleichzeitig einen soliden Beitrag zum Schutz von Mayfield. Obwohl der ehemalige Heisman-Trophy-Gewinner mit einem Rippenproblem zu kämpfen hat, das ihn diese Woche in der Praxis eingeschränkt hat, wurde er nur sieben Mal entlassen.

“Sie spielen gut zusammen”, sagte Keith Butler, der Defensive Coordinator der Steelers, “sie machen einen guten Job. “Man sieht nur selten, dass sie Fehler machen, wenn sie jemanden vermissen, den sie umdrehen müssen, oder wenn sie jemanden verlieren oder so etwas. So etwas tun sie nicht. Sie leisten gute Arbeit, wenn es darum geht, einen Hut auf den Hut zu bekommen, Spiele zu spielen und Leute auf der Rückseite abzuschneiden. Das machen sie wirklich gut. Infolgedessen ist ihr Laufspiel wirklich gut gewesen.

Und während Chubb sein zweites Spiel in Folge mit einem verstauchten rechten Knie verpassen wird, hat Hunt es beim Sieg über Indianapolis letzte Woche 20 Mal getragen, das war sein höchstes Einzelspielergebnis seit zwei Jahren.

“Die Stärke ihres Rudels liegt in der Meute”, sagte Tomlin. “Sie haben Qualitätstiefe in allen Positionsgruppen.”

Das gilt auch für die Steelers, auch wenn die Verteidigung gegen Philadelphia zeitweise verwundbar schien, insbesondere im dritten Down. Die Eagles – denen ihre beiden besten Wide Receiver fehlten – verwandelten zehn gerade verlaufene Third-Downs in einen Beinahe-Aufholjagd von 17 Punkten Rückstand, drei von ihnen kamen auf Platz 3 und 10 oder mehr.

“Manchmal wird die Offensive dabei gewinnen, aber nicht so, wie sie es bisher getan haben”, sagte Butler. “Wir haben prozentual viel zu viel aufgegeben, um den Ball zu bekommen und ein bisschen zum Quarterback zu kommen. Das taten wir nicht. Wir haben ein bisschen geblitzt, aber nicht viel… Wenn wir ein bisschen besser coachen würden, was die Verkleidung und so weiter angeht, dann würde das unseren Jungs wohl ein bisschen helfen.

ANMERKUNGEN: Pro Bowl G David DeCastro verpasste am Donnerstag ein zweites Training in Folge mit einer Unterleibsverletzung. Rookie Kevin Dotson wird einspringen, wenn DeCastro nicht gehen kann. C. Maurkice Pouncey (Fuß) war nach dem Aussetzen am Mittwoch ein vollwertiger Teilnehmer. … WR Diontae Johnson (hinten) war begrenzt. … Alle anderen Spieler, die am Mittwoch aus verschiedenen Gründen ausgefallen waren, waren ebenfalls vollzählig.

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