Finnland leidet unter Schmerzen, da die Grenzschließung russische Touristen blockiert

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Die Schließung der finnischen Grenze zu Russland inmitten der Coronavirus-Pandemie hat die Besuche der fast 2 Millionen russischen Touristen, die jedes Jahr die lokale Wirtschaft stützen, abrupt gestoppt.

HELSINKI, Finnland – Die Finnen in der östlichen Grenzregion der nordischen Nation sagen, dass sie seit dem Zusammenbruch der Sowjetunion 1991 so etwas nicht mehr gesehen haben.

Finnland teilt sich eine 1.340 Kilometer lange Landgrenze mit Russland mit mehreren Grenzübergängen an einer der längsten Außengrenzen der Europäischen Union. Es wurde sowohl von Helsinki als auch von Moskau Mitte März wegen der Pandemie geschlossen.

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Die Schließung hat dazu geführt, dass der grenzüberschreitende Tourismus in die Region Südkarelien, der Einstiegspunkt in das malerische Seengebiet Finnlands, das bei Einheimischen und russischen Touristen gleichermaßen beliebt ist, über Nacht zusammengebrochen ist.

„Es hat definitiv einen großen Effekt gehabt. Man kann sich nicht vorstellen, dass solche Risiken im Jahr 2020 mehr mit der Grenze zusammenhängen “, sagte Petteri Terho, Sprecher des Zsar Outlet Village, eines großen, gehobenen Einkaufsviertels für Finnen und Russen in der Nähe des Grenzbahnhofs Vaalimaa, dem verkehrsreichsten Grenzübergang Punkt zwischen den beiden Nationen.

Angesichts der anhaltenden Infektionsrate in Russland besteht wenig Hoffnung, dass die Grenze für die Sommertourismus-Saison in Finnland geöffnet wird – und viele glauben, dass die Grenze wahrscheinlich noch länger geschlossen bleibt.

In Finnland gab es 6.859 Fälle von COVID-19 und 320 Todesfällen, die meisten jedoch in und um die Hauptstadt Helsinki. In der Region Südkarelien, 250 Kilometer nordöstlich von Helsinki, wurden jedoch nur 24 positive Fälle diagnostiziert, bei denen bisher keine Todesfälle zu verzeichnen waren.

Vor allem hat es den lokalen Unternehmen für jeden Monat, in dem die Grenze geschlossen bleibt, geschätzte 25 Millionen Euro (28 Millionen US-Dollar) vorenthalten.

Russland hat über 405.000 Coronavirus-Infektionen, die dritthöchste Zahl der Welt. Es wurden 4.693 Virustote gemeldet, eine Zahl, die Experten als signifikante Unterzählung der tatsächlichen Situation bezeichnen.

“Dies ist eine völlig neue Situation für uns alle”, sagte Katja Vehvilainen von der Imatra Region Development Company, einer lokalen finnischen Agentur für Unternehmensförderung, und fügte hinzu, dass die Region Südkarelien im vergangenen Jahr ein Wachstum von 15% im Tourismus verzeichnete. “Die Koronasituation hat die Richtung leider komplett geändert.”

Trotzdem bleiben die Einheimischen angesichts der langen Geschichte Finnlands, die sich mit den Höhen und Tiefen des russischen Tourismus im Zuge der politischen und wirtschaftlichen Umwälzungen seiner Nachbarn befasst, unbeeindruckt.

Die letzte Tourismuskrise in Südkarelien fand 2014-2015 statt, als der Wert des russischen Rubels gegenüber dem Euro sank und die Besuche der Russen sofort belasteten.

Lappeenranta, ein wichtiges Zentrum für Holzprodukte, befasst sich seit seiner Gründung im Jahr 1649 mit Russland. Es ist nur 20 Kilometer von der Grenzstation von Nuijamaa entfernt. Von dort sind es nur noch 180 Kilometer bis zur zweitgrößten Stadt Russlands, St. Petersburg, deren Bevölkerung von fast 5,5 Millionen der Gesamtbevölkerung Finnlands entspricht.

Die Region beherbergte im vergangenen Jahr 1,9 Millionen ausländische Touristen, die meisten kamen aus Russland, um Tagesausflüge oder längere Ferien zu unternehmen, um Spas, Restaurants und Cottages am See in einer Gegend zu genießen, die für ihre unberührte Schönheit bekannt ist.

“Es sieht jetzt ziemlich schlecht aus”, sagte Markku Heinonen, Entwicklungsleiter der Stadt Lappeenranta, dem größten Zentrum der Region mit 73.000 Einwohnern. “Aber die vorherigen Krisen (mit russischem Tourismus) haben Unternehmen gelehrt, sich auf so etwas vorzubereiten.”

Unter Berufung auf eine kürzlich durchgeführte Studie sagte Heinonen, wenn die Grenze bis Ende des Jahres oder sogar darüber hinaus geschlossen bleibt – ein Worst-Case-Szenario -, wird die Region Südkarelien in diesem Jahr schätzungsweise mindestens 225 Millionen Euro an Tourismuseinnahmen verlieren und es besteht die Gefahr, dass rund 900 Arbeitsplätze verloren gehen, eine große Zahl in dieser Region.

Darwich, der 1992 nach seinem Studium in St. Petersburg aus Russland nach Finnland kam, zählte frischen Fisch, Käse und Geschirrspülmittel zu den beliebtesten Artikeln, die russische Besucher kauften. Er hat den Laden jetzt für Einheimische wiedereröffnet und hofft, dass die Grenze spätestens im Oktober “unter einem optimistischen Szenario” wiedereröffnet wird.

„Unser Geschäft ist fast vollständig ausgetrocknet. Man kann sagen, dass es an einem Tag (nach der Grenzschließung) weggeschmolzen ist “, sagte Mohamad Darwich, der den Laplandia Market betreibt, ein Lebensmittelgeschäft für russische Touristen in der Nähe des Grenzpostens von Nuijamaa.

“Es gibt viele Sommerhäuser in der Gegend und Urlaubsfinnen in der Umgebung, daher sind Inlandsreisen für uns von entscheidender Bedeutung”, sagte Terho, der Sprecher des Zsar Outlet Village.

Ryanair, das seine europäischen Strecken von Lappeenranta bis auf Weiteres aufgrund der Pandemie eingestellt hat, hat angekündigt, dass es bereit ist, im Juli einige Flüge wieder aufzunehmen, die westeuropäische Touristen anziehen könnten. Aber auch die irische Fluggesellschaft hat sich weitgehend um russische Kunden in der Nähe der finnischen Grenze gekümmert, die den Flughafen Lappeenranta nutzten.

Die Einheimischen sehen jetzt einheimische oder europäische Besucher als möglichen Ersatz für die vermissten Russen in diesem Jahr.

Er sagte, der Veranstaltungsort sei am Samstag mit großen Hoffnungen wiedereröffnet worden, nachdem die finnische Regierung die Beschränkungen für die Sperrung von Coronaviren schrittweise gelockert habe.

Verfolgen Sie die AP-Berichterstattung über die Pandemie unter https://apnews.com/VirusOutbreak und https://apnews.com/UnderstandingtheOutbreak

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