Nr. 4 Notre Dame mit erfahrener O-Linie zum 3:0-Start

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SOUTH BEND, Ind. – Sogar jemand mit einer so kompromittierten Vision wie der linke Tackle, den Liam Eichenberg gegen den Staat Florida hatte, kann sehen, dass Notre Dame Nr. 4 auf einer der Top-Offensivlinien der Nation reitet.

“Ich habe wirklich das Gefühl, dass wir die beste O-Linie des Landes haben”, sagte der kämpferische irische Quarterback Ian Book nach dem 42:26-Sieg über die Seminolen. “Ich bin schon lange mit all diesen Jungs zusammen, und sie setzen alles aufs Spiel, um mich zu schützen, um die Running Backs zu schützen, und es macht einfach Spaß, mit ihnen da draußen zu sein.

Eichenberg, Linksverteidiger Aaron Banks, Innenverteidiger Jarrett Patterson, Rechtsverteidiger Tommy Kraemer und Rechtshänder Robert Hainsey lassen Trainer Brian Kelly praktisch vor Lob überschäumen.

“(In 30 Jahren) gibt es keine Gruppe, die ich trainiert habe, in der diese fünf Jungs so gut zusammen arbeiten”, sagte Kelly.

Pro Football Focus hat die Linie auf nationaler Ebene zur Nummer 1 gemacht: Notre Dame wurde mit 96,9 bewertet, noch vor Georgia und Clemson. Louisville (1:3, 0:3 ACC), das am Samstag Notre Dame (3:0, 2:0) besucht, steht unentschieden auf Platz vier.

Die Iren sind jedoch nicht zufrieden.

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“Natürlich müssen wir vieles noch verbessern”, sagte Eichenberg am Dienstag, “aber ich denke, der Passschutz ist solide. Ich glaube, unser Laufspiel wird viel besser. Es ist nur, dass noch viel an der Technik geputzt werden muss und eine Menge Grundlagen und Aufgaben, also ich meine, es gibt immer Raum für Verbesserungen, aber ich glaube, wir gehen in die richtige Richtung.

Eichenbergs Richtung kam vorübergehend zu einem quietschenden Stillstand, als er im zweiten Viertel des Sieges über Florida State – versehentlich, wie er sagt – in das linke Auge gestochen wurde. Sein Auge schwoll bald praktisch zu, und er trug am Dienstag noch immer einen tiefen Lilaton.

Der Fünftklässler kehrte im dritten Viertel mit einem Schutzvisier ins Spiel zurück.

“Ich konnte die meiste Zeit sehen”, so Eichenberg, der hinzufügte, dass es ein “ganzes Viertel” dauerte, bis sein Kontaktmann wieder im Spiel war.

Andere waren beeindruckt von Eichenbergs Wunsch, weiter zu spielen.

“Ich glaube, alle unsere Jungs hatten großen Respekt vor ihm, aber das hat den Respekt, den sie als Anführer unserer Fussballmannschaft vor ihm hatten, nur noch gefestigt”, sagte Kelly. “Wenn man Cornerbacks und Jungs sieht, die er nicht oft sieht, und wenn DBs zu ihm gehen und mit ihm reden, merkt man, dass sich das auf andere Spieler in unserem Programm ausgewirkt hat, dass er mutig war und sich durchkämpft hat, um wieder auf das Fussballfeld zu kommen.

Die Zeit, die die irische Offensivlinie auf dem Spielfeld verbracht hat, grenzt an Lächerlichkeit.

Eichenberg ist letzte Woche zum 29. Mal in Folge gestartet. Kraemer hatte in den letzten vier Jahren 32 Karrierestarts, Hainsey 24 in den letzten drei Jahren, Banks 22 in den letzten drei Jahren und Patterson – der einsame Junior unter den Senioren – 16 in den letzten beiden Jahren. Das sind zusammen 123 Starts.

Während keiner der fünf Spieler unter den Profi-Profis in die Nähe der Spitze gerückt ist, waren Hainsey (Nr. 23), Banks (24), Eichenberg (28) und Patterson (30) in der Nebensaison alle unter den ersten 30 pro PFF.

Zusammen haben die fünf dazu beigetragen, dass Notre Dame einen Durchschnitt von 270,7 rauschenden Werften erzielte, der fünfthöchste im Land, darunter 353 gegen die Seminolen. Sie haben in drei Spielen nur drei Sacks zugelassen.

“Sie zeigen niemals Schwäche”, sagte der rothaarige Neuling Kyren Williams über die Linie, nachdem er 185 Yards und zwei Touchdowns mit 19 Carries gegen den Bundesstaat Florida überstürzt hatte.

Ein anerkennender Williams hat ein bestimmtes Ziel für diese Woche, und das hat nichts mit seiner eigenen Statistik zu tun, zumindest nicht direkt.

“Wir versuchen”, erklärte Williams, “der Offensivlinie den (Spiel-)Ball zuzuspielen”.

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