Vegas “passt” nicht mehr, die Golden Knights sollen nun…

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Die Leute sagten Nate Schmidt und den Vegas Golden Knights immer wieder, dass sie in ihrer ersten Saison nicht gut sein würden, also gingen sie daran, Zweiflern zu beweisen, dass sie falsch lagen.

Sie waren ein Expansionsteam, eine Gruppe selbsternannter “Außenseiter”, die in die NHL-Szene eindrangen, acht ihrer ersten neun Spiele gewannen und im ersten Jahr einen unwahrscheinlichen und historischen Lauf zum Stanley-Cup-Finale schafften. Vom Inneren der lärmenden Arena bis hin zum Strip war es eine Geschichte, die für Hollywood gemacht war und vom Prunk von Las Vegas überhäuft wurde.

“Ich glaube nicht, dass Sie das jemals wiederholen werden”, sagte Schmidt. “Das erste Jahr und die Las Vegas-Grippe und all das, was damit einherging – die Mädels mit den großen Federn bei den Spielen – das war alles wild. Es war etwas, das wir noch nie zuvor erlebt hatten.”

Das war erst 2017-18, und doch hat sich seitdem alles verändert. Es gibt keine Underdogs mehr, die Golden Knights haben einige der besten Spieler der NHL eingetauscht oder unter Vertrag genommen, einige Fan-Favoriten aus der ursprünglichen Inkarnation losgeworden, ihren sympathischen ersten Trainer gefeuert und sind jetzt ein ewiger Pokalanwärter, der sich mit Laserstrahl auf den Sieg konzentriert.

Mit dem Tausch von Schmidt gegen Vancouver und der Verpflichtung von Alex Pietrangelo, der in dieser Woche den Big Ticket Free Agent unter Vertrag nahm, wurde die Entwicklung von Vegas als Franchise abgeschlossen.

“Wir versuchen, einen Stanley Cup zu gewinnen”, sagte General Manager Kelly McCrimmon. “Dafür werden wir uns nicht entschuldigen”, sagte Kelly McCrimmon. Wir werden weiterhin so hart wie möglich daran arbeiten, das beste Team zu sein, das wir sein können.

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Eine Mannschaft, die eine blaue Linie von Schmidt, Brayden McNabb, einem jungen Shea Theodore, Deryk Engelland, Luca Sbisa und Colin Miller für Spiel 1 des Endspiels 2018 – dem größten Sieg in der Geschichte der Organisation – vereist hat, hat jetzt Pokalsieger Pietrangelo und Alec Martinez, die fast 13 Millionen Dollar verdienen, und Theodore in der Diskussion als einen der besten Verteidiger im Hockey.

In der ersten Reihe könnte Vegas die Erstplatzierten des ersten Jahres, Jonathan Marchessault und Reilly Smith, nach dem Tausch und der Verlängerung der etablierten Star-Außenverteidiger Max Pacioretty und Mark Stone nach unten befördern. Nachdem man dasselbe mit Robin Lehner getan hat und sich entschieden hat, das Gesicht des Franchiseunternehmens Marc-Andre Fleury zu wahren, werden 12 Millionen Dollar an Gehaltsobergrenzen für die Torhüter bereitgestellt.

Alles im Namen des jetzigen Sieges.

“Da sie im ersten Jahr so nahe beieinander liegen, kann man die Energie sehen”, sagte Pietrangelo, der am Montag einen Siebenjahresvertrag über 61,6 Millionen Dollar unterzeichnete. “Ich habe das Gefühl, dass sie immer noch nahe dran sind, und ich hoffe, dass ich das irgendwie über den Haufen werfen kann, um diese Chance zu bekommen.

Schmidt, Engelland und der ursprüngliche Trainer Gerard Gallant werden diese Chance nicht mehr bekommen, da die Mannschaft von ihnen weggezogen ist. Gallant wurde im Januar gefeuert und durch Peter DeBoer ersetzt, weil die Mannschaft in den Augen von McCrimmon 49 Spiele lang “unterdurchschnittliche Leistungen” gezeigt hatte.

DeBoer wählte Lehner als seinen Playoff-Starter gegen Fleury, und Vegas erreichte das Finale der Western Conference, bevor es in fünf Spielen gegen die Dallas Stars verlor. Die Mannschaftsbosse versuchten herauszufinden, was schief gelaufen war, und waren der Meinung, dass es sich lohnte, Paul Stastny gegen Winnipeg und Schmidt gegen Vancouver einzutauschen, um ein Elite-Talent wie Pietrangelo hinzuzufügen – Spielzüge, die nur ein ernsthafter Anwärter machen würde.

“Ich glaube, es hat sich inzwischen (von einem Außenseiter) zu einem Team entwickelt, das ein unglaublich gutes Team ist, das sich in einem Modus befindet, in dem man jetzt sehr viel gewinnt”, sagte Schmidt, “und das hat Verluste zur Folge”.

Noch bevor die Golden Knights überhaupt ihr erstes Spiel bestritten hatten, setzte Besitzer Bill Foley die Erwartung, in drei Jahren die Playoffs zu erreichen und in sechs Jahren den Stanley Cup zu gewinnen. Sie schafften es in allen drei Spielzeiten ihres Bestehens in die Playoffs, erreichten einmal das Pokalfinale, in der Nachsaison 2020 das Westfinale in der Nachsaisonblase und waren in Spiel 7 der ersten Runde 2019 einen schlechten Elfmeterschießentfernung von vielleicht einem weiteren tiefen Lauf entfernt.

“Nun, ich glaube, unsere Mannschaft ist jedes Jahr besser geworden”, sagte McCrimmon. “Wir waren eine Mannschaft, die es bis ins Konferenzfinale geschafft hat, was nicht ganz unserem Ziel entsprach.

Das Ziel ist jetzt einfach: Stanley Cup oder Pleite. Mit DeBoer an der Spitze eines gestapelten Kaders, der es mit der Gehaltsobergrenze zu tun hat, reicht es nicht mehr aus, die Playoffs zu erreichen und ein oder zwei Runden zu gewinnen.

“Die Erwartungen sind hoch, und das ist gut so”, sagte Pietrangelo. “Nun, mit dem Erfolg, den die Jungs in diesem Jahr und im ersten Jahr und natürlich auch im letzten Jahr hatten, denke ich, dass es die Jungs sicherlich dazu treibt, hungriger zu werden, und sie sind bereit, das zu tun, was sie tun müssen.

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