Das Fossil „Wonderchicken“ aus der Zeit der Dinosaurier zeigt die Herkunft moderner Vögel

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Das älteste bisher gefundene Fossil eines modernen Vogels aus der Zeit der Dinosaurier wurde von einem internationalen Team von Paläontologen identifiziert.

Das spektakuläre Fossil mit dem liebevollen Spitznamen „Wonderchicken“ enthält einen fast vollständigen Schädel, der in unscheinbaren Gesteinsstücken versteckt ist und aus weniger als einer Million Jahren vor dem Asteroideneinschlag stammt, bei dem alle großen Dinosaurier eliminiert wurden.

Das Team unter der Leitung der Universität Cambridge schreibt in der Zeitschrift Nature, dass das neue Fossil dazu beiträgt, zu klären, warum Vögel das Massensterben am Ende der Kreidezeit überlebt haben, während die Riesendinosaurier dies nicht taten.

Eine detaillierte Analyse des Schädels zeigt, dass er viele Merkmale vereint, die modernen hühner- und entenähnlichen Vögeln gemeinsam sind, was darauf hindeutet, dass das „Wonderchicken“ dem letzten gemeinsamen Vorfahren moderner Hühner und Enten nahe kommt. Das Fossil wurde in einem Kalksteinbruch nahe der belgisch-niederländischen Grenze gefunden und ist damit der erste moderne Vogel aus der Zeit der Dinosaurier auf der Nordhalbkugel.

Das Fossil sieht auf den ersten Blick nicht nach viel aus, da nur ein paar kleine Beinknochenfragmente aus einem Stück Stein von der Größe eines Kartenspiels herausragen. Sogar diese kleinen Knochen erregten das Interesse der Forscher, da Vogelfossilien von diesem Punkt in der Erdgeschichte so selten sind.

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Mit hochauflösenden Röntgen-CT-Scans spähten die Forscher durch den Felsen, um zu sehen, was sich unter der Oberfläche befand. Was sie nur einen Millimeter unter dem Felsen sahen, war der Fund ihres Lebens: ein fast vollständiger 66,7 Millionen Jahre alter Vogelschädel.

"Der Moment, in dem ich zum ersten Mal sah, was sich unter dem Felsen befand, war der aufregendste Moment meiner wissenschaftlichen Karriere", sagte Dr. Daniel Field vom Cambridge Department of Earth Sciences, der die Forschung leitete. „Dies ist einer der am besten erhaltenen fossilen Vogelschädel jeden Alters von überall auf der Welt. Wir mussten uns fast kneifen, als wir es sahen, wissend, dass es aus einer so wichtigen Zeit in der Erdgeschichte stammte.

"Die Fähigkeit, Fossilien wie im Cambridge Biotomography Centre CT zu scannen, hat die Art und Weise, wie wir Paläontologie im 21. Jahrhundert studieren, grundlegend verändert."

"Das Finden des Schädels hat mich umgehauen", sagte der Co-Autor Juan Benito, ebenfalls aus Cambridge, der die Fossilien mit Field scannte, als der Schädel entdeckt wurde. "Ohne diese hochmodernen Scans hätten wir nie gewusst, dass wir den ältesten modernen Vogelschädel der Welt in der Hand haben."

Der Schädel ist trotz seines Alters …

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