Glückliche” MESSENGER-Daten widerlegen lang gehegte Vermutung über die Venus-Atmosphäre

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Der Philosoph Nicholas Rescher schrieb einmal: “Wissenschaftliche Entdeckungen werden oft nicht auf der Grundlage eines gut ausgeklügelten Untersuchungsplans gemacht, sondern durch schieres Glück.

“Für ein Forscherteam am Johns Hopkins Applied Physics Laboratory (APL) in Laurel, Maryland, könnte diese Aussage nicht wahrer sein.Was als Probelauf begann, um sicherzustellen, dass die Instrumente der NASA-Raumsonde MESSENGER (Mercury Surface, Space Environment, Geochemistry and Ranging) ordnungsgemäß funktionierten, entwickelte sich später zu einer 10-Jahres-Saga, die zu einer zufälligen Entdeckung führte, die nichts mit dem Zielplaneten der Mission, dem Merkur, zu tun hatte.

Es geht um die Venus und ihre Atmosphäre.Das Team berichtet am 20.

April in Nature Astronomy, dass zufällig von MESSENGER gesammelte Daten einen plötzlichen Anstieg der Stickstoffkonzentrationen in etwa 30 Meilen über der Venusoberfläche zeigen, was beweist, dass die Atmosphäre des Planeten nicht wie erwartet gleichmäßig gemischt ist.

Diese Erkenntnis wirft ein jahrzehntelang vorherrschendes Verständnis über die Atmosphäre der Venus auf.Die Geschichte begann im Juni 2007, als die MESSENGER für ihren zweiten Vorbeiflug über der Venus segelte, bevor sie auf den Merkur zusteuerte.

Die Instrumentierungsteams der Mission nutzten die Gelegenheit, ihre Geräte zu testen und Daten zu sammeln, bevor die eigentliche Show etwa sechs Monate später beginnen sollte.Zu den Teammitgliedern gehörte David Lawrence, ein Atomphysiker bei der APL.

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Er war der Instrumentwissenschaftler für das Neutronenspektrometer von MESSENGER, das Neutronen nachweist, die aus kosmischer Strahlung, die auf Moleküle in der Atmosphäre oder auf der Oberfläche eines Planeten trifft, in den Weltraum freigesetzt werden.

Es zielte darauf ab, die verräterischen Anzeichen für Neutronen zu finden, die von Wasserstoffatomen in Wassermolekülen stammen, von denen vermutet (und später bestätigt) wurde, dass sie in den Kraterschatten an den Polen des Merkurs eingefroren sind.Über der Venus wollte Lawrence jedoch nur einige Daten sammeln, um zu überprüfen, ob das Instrument korrekt funktioniert.

Eine erste Prüfung ergab, dass es funktionierte, und die Daten wurden vorgelegt.

Aber 2010 hat Lawrence diese Messungen wieder aufgenommen, diesmal mit Patrick Peplowski,….

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