Nach einer Millionen Jahre langen Reise explodiert 2020 ein Meteor über Syrakus

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Vor einer Million oder mehr Jahren entkam ein 1 Tonnen schwerer Felsbrocken aus dem Asteroidengürtel zwischen Mars und Jupiter auf dem Weg nach Syrakus.

Das Gestein und die Erde, die beide von der Sonne in getrennte Bahnen gezogen wurden, wichen einander jahrtausendelang aus.

Bis kurz nach Mittwochmittag, als dieser Meteor über dem Zentrum New Yorks in die Erdatmosphäre einschlug, Fenster klapperten, Erdbebendetektoren auslösten und uralte Trümmer verstreuten, während er bei Temperaturen brannte, die nur halb so heiß wie die Sonne waren.

“Wahrscheinlich hat er die Bahn der Erde unzählige Male gekreuzt, bis seine Zeit im Jahr 2020 abgelaufen ist”, sagte Robert Lunsford, Koordinator des Feuerballberichts für die American Meteor Society. “Die Wahrscheinlichkeit einer Kollision ist verschwindend gering, aber wenn man sie mehrere Millionen Mal macht, passiert sie schließlich.

Tausende von Meteoriten treffen jedes Jahr auf die Erde, aber die meisten bleiben unbemerkt, weil sie zu klein sind, um gesehen zu werden, und weil der größte Teil des Planeten Ozeane oder unbewohntes Land ist. Diese Woche war die seltenste unter den seltenen Vorkommnissen: Ein Meteor, der groß und brillant genug ist, um bei Tageslicht gesehen zu werden, schlug am Himmel über einer dicht besiedelten Region ein, wo Millionen von Menschen ihn erleben konnten.

“Jeder, der ihn zu sehen bekam, sollte sich für immer daran erinnern, denn die meisten Menschen werden ihn nie zu Gesicht bekommen”, sagte Zoe Learner Ponterio, Managerin der Spacecraft Planetary Image Facility der Cornell University. “Wenn Sie ein 1-Kilometer-Quadrat in Ihrem Garten gezeichnet haben, wird nur einmal alle 50.000 Jahre ein Meteor in diesem Raum einschlagen”.

Dank eines der wolkigsten Klimas des Landes konnten die meisten Menschen in Zentral-New York den Meteor leider nicht miterleben. Aber er wurde im Westen New Yorks und in Toronto auf Video aufgenommen, und die Menschen von Virginia bis Ontario hörten den ohrenbetäubenden Knall, der für manche wie Schüsse oder ein umstürzender Baum klang. So formulierte es einer der 181 Beobachter, die bei der Meteorgesellschaft Bericht erstatteten: “Das hat mich zu Tode erschreckt.”

Auf der Grundlage dieser Berichte berechnete die Gesellschaft, dass der Meteor über dem Ontariosee in die Atmosphäre einschlug und sich südlich von Rochester auflöste. Die von der NASA geschätzte Flugbahn zeigt eine andere Bahn, wobei der Meteor um 12.08 Uhr über Syrakus einschlug und 3 Sekunden lang südwestlich in Richtung der Fingerseen abtauchte, bevor er ausflammte. Zu diesem Zeitpunkt befand er sich nur 22 Meilen über dem Boden, was für einen Meteor eine sehr, sehr lange Strecke ist, um in die Atmosphäre einzudringen.

Die NASA verfügt über drei Meteorbeobachtungskameras in Ohio und im Westen von Pennsylvania, die eine genaue Wegbeschreibung gegeben hätten, aber zu diesem Zeitpunkt waren sie ausgeschaltet.

“Meteoritenkameras schalten sich erst nachts ein, weil sie zu empfindlich auf die Sonne reagieren”, erklärte Bill Cooke, der für die NASA Meteoriten verfolgt.

Dieser Meteor war so hell, dass er von einem NASA-Satelliten eingefangen wurde, der Blitze überwacht. Die nach der Explosion des Meteors verstreuten Trümmerteile waren wahrscheinlich auf dem Radar des Nationalen Wetterdienstes zu sehen. Und der Überschallknall wurde in Ontario von einem Seismographen erfasst, dem Instrument, das Erdbeben aufzeichnet.

Als der Meteor schließlich heiß genug wurde, um zu explodieren, so Cooke, setzte er so viel Energie frei wie 66 Tonnen Dynamit.

“Als er auseinanderbrach, erzeugte er eine Schockwelle, die den Überschallknall erzeugte, den die Menschen hörten”, sagte er.

Der Meteor hatte einen Durchmesser von knapp unter einem Meter und wog nach Schätzungen der NASA etwa 1.800 Pfund. Das ist so heftig wie Meteoriten: Die Sternschnuppen, die man bei den jährlichen Meteoritenschauern sieht, sind nicht größer als kleine Kieselsteine oder Golfbälle.

Am Mittwoch stürzte der Meteor mit 56.000 Meilen pro Stunde in die Atmosphäre.

“Das ist eigentlich langsam für einen Meteor”, sagte Cooke. “Manche, wie die Leoniden, bewegen sich mit 150.000 mph.”

Die relativ langsame Geschwindigkeit deutet darauf hin, dass sich der Meteor wahrscheinlich aus dem Asteroidengürtel gelöst hat, der zwischen Mars und Jupiter liegt, etwa 92 Millionen Meilen von der Erde entfernt. Das ist so weit von der Erde entfernt wie die Sonne.

Als der Meteor durch die immer dicker werdende Erdatmosphäre drang, erreichte er eine geschätzte Temperatur von 5.000 Grad Fahrenheit. Zum Vergleich: Die Oberfläche der Sonne beträgt etwas weniger als 10.000 Grad.

Cooke sagte, das Gestein – technisch Meteoroid genannt, bevor es in die Erdatmosphäre einschlug und zu einem Meteor wurde – habe die Farbe von Bleistiftmine. Als er zu einem Feuerball zerbarst, strahlte er Licht aus, das 100 Mal heller war als ein Vollmond.

Der Meteor war groß genug, dass einige Teile intakt geblieben sein und auf die Erde geregnet haben könnten, sagte Lunsford.

“Es ist möglich, dass einige kleine Fragmente irgendwo zwischen Rochester und Syrakus gelandet sind”, sagte er.

Die Stücke, die auf die Erde fallen, wahrscheinlich nicht größer als Holzkohlebriketts, werden Meteoriten genannt. Sie sind schwarz und erscheinen verbrannt, denn genau das sind sie auch.

“Sie würden löchrig aussehen, ähnlich wie Lava”, sagte Lunsford. “Das ist den normalen Gesteinen, die Sie finden würden, sehr fremd.”

Diese ausserirdischen Meteoriten können wertvoll sein, und eine Hüttenindustrie von Meteoritensuchern jagt nach ihnen. Lunsford sagte, die Stücke würden wahrscheinlich in einem Gebiet von etwa 25 Meilen Durchmesser am Ende der Flugbahn des Meteoriten verstreut sein. Die grobe Schätzung der NASA zeigt, dass die Bahn des Meteors an der Nordspitze des Cayuga-Sees endet, während die Meteorgesellschaft den Endpunkt etwa 60 Meilen westlich platziert.

Das sind mehrere tausend Quadratmeilen eines potenziellen Trümmerfeldes. Der Lernende Ponterio, dessen Museum in Cornell eine Sammlung von Meteoriten besitzt, sagte, die Meteoritenjäger sollten sich keine Hoffnungen machen.

“Ein Stück auf dem Boden zu finden, ist ein ziemlich seltenes Ereignis, und fast immer, wenn jemand glaubt, eines gefunden zu haben, entpuppt es sich als etwas anderes”, sagte sie.

Meteoriten schlagen jeden Tag auf der Erde auf, und große Feuerbälle wie der vom Mittwoch passieren irgendwo in den USA einmal im Monat, sagte Cooke. Aber diese Woche war dieses Irgendwo unser Irgendwo.

“Sie sind nicht ungewöhnlich”, sagte Cooke. “Aber wenn man sie sieht, ist das ein seltenes Ereignis.”

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